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Tesis de doctorado

Para la tesis de doctorado estoy colaborando en un proyecto con la Universidad de Oregón en Estados Unidos en donde han trabajado durante más de 10 años en la selva del sur de Costa Rica. Ellos han investigado cómo la deforestación está afectando a los polinizadores de una planta llamada comúnmente ave de paraíso (Heliconia tortuosa). Lo que han encontrado es que los dos principales polinizadores de H. tortuosa, el colibrí ermitaño verde (Phaetornis guy) y el colibrí morado (Campylopterus hemileucurus), se mueven preferentemente en la selva y evitan las áreas deforestadas. Esto ha traído como consecuencia la reducción en la producción de frutos en poblaciones de H. tortuosaque se encuentran en selvas rodeadas de áreas deforestadas, ya que los colibríes no llegan con frecuencia a dichos sitios. También han notado que las selvas rodeadas de áreas deforestadas tienen una menor densidad de plántulas de H. tortuosa. Lo anterior sugiere que, si prevalecen las mismas condiciones, las poblaciones de H. tortuosa podrían disminuir drásticamente, lo cual afectaría de manera indirecta a los colibríes porque H. tortuosalos provee de alimento en época de secas cuando muy pocas plantas producen néctar. 

En mi proyecto, queremos saber cuáles son los procesos que se ven más afectados por la deforestación y cuáles tienen un mayor impacto sobre las poblaciones de H. tortuosa

El trabajo está dividido en tres capítulos. En el primer capítulo, capturamos aves que sabíamos que dispersaban las semillas de H. tortuosa para saber si seguían llegando a áreas con distintos grados de deforestación, con lo cual supondríamos que siguen dispersando semillas de H tortuosa

En el segundo capítulo colocamos radiotransmisores al principal dispersor de semillas de H. tortuosa, el yigüirro (Turdus grayi), y los seguimos durante varios días para observar sus movimientos en el área. Además, para conocer el tiempo en que tarda un fruto de H. tortuosaen ser regurgitado por el yigüirro, capturamos 15 de estas aves, los alimentamos con frutos de H. tortuosa, los pusimos en una jaula durante dos horas y observamos cuánto tiempo tardaban en regurgitar las semillas. La información colectada la usamos para generar modelos de movimiento del yigüirro y saber dónde es depositado un fruto una vez que es consumido por dicha ave.

Finalmente, para el tercer capítulo queremos saber cuál es el proceso que está afectando más a las poblaciones de plantas: la polinización, dispersión de semillas o cambios en el ciclo de vida de la planta. Para ello tomamos mediciones de la altura, número de estructuras reproductivas, germinación de semillas y supervivencia de plántulas de poblaciones H. tortuosa. Después, utilizando la información de investigaciones pasadas sobre la polinización, la información sobre las simulaciones hechas en el segundo capítulo y las mediciones de las plantas del tercer capítulo, realizamos modelos que nos informarán qué procesos son los que están siendo más afectados en las poblaciones de H. tortuosaa causa de la deforestación. 

Esta investigación ayudará a saber en qué procesos ecológicos los esfuerzos de conservación deberían enfocarse para evitar que las poblaciones de H. tortuosa disminuyan y, así, permitir que sigan brindando alimento a los polinizadores y dispersores de semillas. 

Alimentando al yigüirro capturado con frutos de Heliconia tortuosa para conocer el tiempo de defecación

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